1945/Kampf Riesen Mars

※毎月25日更新

EP4.ツエンタオア (前編)

V号人型重機、通称「ツエンタオア」。
半人半獣の怪物から名前を頂いたこの新型人型重機は、ドイツ軍南極基地の防衛用としてその開発が進められていた。
雪と氷に覆われた大地には、安定性の悪い「脚」よりも確実に移動できる「装輪式」や「装軌式」脚の方が有利である。さらに雪上での運用を考えてスキーの標準装備も計画されたが、結局それは追加装備という形で実際の運用部隊に使用が委ねられることになった。
過酷な気象条件を鑑みて、南極基地には最初から大掛かりな防衛設備が造られていなかった。また補給の難しい南極で、各所に小さな対空砲座を造ることは燃料消費の面からも割に合わない。結果、「ツエンタオア」と同じく試作の進んでいたW号対空戦車「クーゲルブリッツ(電光)」を優先的に配備することが決定されていた。
当初「ツエンタオア」そのものにも対空砲を装備することが検討されていた。そのため設計当初から操縦士と砲手の二名が乗り込む複座式の設計がなされていた。しかし、巨大な対空砲塔を背負った試作機は重量バランスが悪く、まともに立ち上がることすら出来なかった。慌てた設計者達は急遽予定を変更して後頭部の対空砲は最初から無かったものとされてしまった。


新型試作機「ツエンタオア人型重機」に乗り込んだ操縦士のシュロス・ザーレックと砲手のシューファー・フレーリッヒは寒さに震えながら極寒の氷雪へと躍り出た。基地の中では快適そのものだった装輪での走行も、いざ氷雪に出てみると全く勝手が違っていた。四輪駆動のお陰で平地では何とか走行が可能だったが、やや登り坂の斜面に差し掛かると途端にタイヤが滑って前に進まなくなってしまう。
「こりゃあ、スパイクタイヤじゃないとだめだんべ」
年配の操縦士シュロス・ザーレックがのんびりとした口調で呟いた。
「そうっすね。帰ったらすぐ報告しますけど、ちょっと考えりゃあ分かりそうなもんすけどね。まあ机の上でしかものを考えない連中のする事なんてこんなもんでしょ」
若いシェーファー・フレーリッヒはすぐに相槌を打った。
しかし、下り斜面へと躍り出た「ツエンタオア」は先程までとは打って変わって素晴らしい走行性能を発揮した。オプション装備のスキーを展開して滑走を始めたV号重機は爽快な速度で斜面を疾走する。このスキーによる走行法はアイデア物だった。これには乗り込んだ二人のクルーもいたく感心させられた。だが帰りの登り斜面に苦労させられるとは、この時二人はまだ気付いていなかったのだが…。
「では兵装の試験、行きまーす」
シェーフアーは伝声管に呼びかけると主兵装の長槍を掲げた。高速機動のまま攻撃するそのスタイルは中世の騎兵を参考にしたものだった。しかしいざこれを実行に移すとなると、激しく揺れる長槍を的に当てるのは相当に難しい事だった。
「見た目の格好は良いが、こりゃ訓練に相当時間がかかるな」
というのがシェーフアーの正直な感想だった。一方でW号重機の使っている37ミリ砲に関しては問題なくこれを使用する事ができていた。マニュピュレータが共通なこともあるが、操縦士が別にいるため砲手が射撃に集中できる点が大きかった、結果として一人で運用するこれまでの重機に比べて格段に射撃の精度が向上していた。その結果、V号重機は正式に採用の承認を受けるに至ったのだ。


空母「グラーフツエッペリン」、戦艦「フリードリヒデアグラッセ」。この二隻の新造艦は対火星人戦の根幹として南極基地で秘密裏に建造されたていた。この二隻の出撃を持って南極基地の目的の半分は達せられていた。そして残りの半分は対火星人用陸戦兵器「W号人型重機」の量産であった。しかしその作業は途中で中断させられてしまった。肝心のエンジンが本国から届かなくなったのだ。なぜか、それはドイツ本国が連合軍に降伏してしまったためだった。
二隻の新造艦に乗り込まなかった者達は難しい選択を迫られた。連合軍に投降するか、ここを脱出してドイツ本国に戻るか、である。補給はもう期待できない。南極という地においてそれは即座に死を意味する。最悪のニュースを運んできたUボートは最後の物資を搬入し終えると、そこで彼らの軍人としての役目を終えた。
「我々は帰国するが、この艦に諸君ら基地要員全員を乗せることは出来ない。だが5人だけなら何とか乗せられる」
Uボートの艦長は淡々と事実を告げた。言葉に感情を込めず、あえて事実のみを告げる。この一見冷淡に見える態度はUボートの乗員を守るためのものでもあった。下手に同情し、一人でも多く救おうとすれば、生き残りたいと思う者たちの間に対立が生まれ、場合によっては殺し合いが始まってしまう。結局の所Uボートに拾われたのはロシアから亡命していた皇帝の家族だけという結果になった。それはUボート側からの申し込みと皇帝家族からの希望が一致した結果でもあった。なぜなら皇帝の家族には女性が含まれていたからである。Uボートの艦長が、やっかいな客となるだけであろう皇帝一家を引き取った理由はロシア皇帝の財産の分け前を期待したためであったのかもしれない。
問題は残された者たちである。完全に補給が途絶えた今、氷に閉ざされたこの大陸を脱出しなければ全員が凍え死んでしまうのは時間の問題だ。座して死を待つなど、ドイツ軍人にはあり得ない。1%でも可能性があるのならそれに賭けて行動する、それは軍人でなくても誰もが持っている生存本能であるとも言えた。
「残った我々のことは気にせずとも良い。貴官らは与えられた任務を果たし、その後はしかるべき道に進むが良い」
基地司令からUボート艦長に向けられた言葉である。実際のところ司令には生き残るための希望が残されていた。理屈で考えれば、生存の可能性など無いはずである。だがこの時の彼らにはほんの少しだけその希望が残されていた。その希望とは基地の近くに放置されていた「難破船」の事であった。


それは南極と言う僻地にはおよそ似つかわしくない姿で発見されていた。1930年代の後半にはすでにその存在が知られていたが、忙しい日々に忙殺されて調査すらされてこなかった。基地の建設予定地からほんの数キロ離れた海岸線に放置されていたその船は、いつの時代のものかは分からなかったが、不思議なことに雪や氷が全く付いていなかった。それどころか雪に覆われていない甲板には植物までもが生い茂っている。それはこの船自体が熱を持っていることを意味していた。熱とは即ちエネルギーである。となればこの船には航行に必要な燃料と能力が残っていてもおかしくはない。今こそこの「船」を調査して手に入れる時だ。それこそが取り残された彼らが生き残る唯一の道となっていたのだ。
 船は陸に乗り上げてはいたが、波に流されないのが不思議なくらい船体のほとんどが海の中にあった。仮にスクリューが生きていれば後進することで容易に海に出て行けそうだ。船体各所には所々に損傷も見えたが、それでも浸水するような箇所には致命的な傷は見当たらない。希望が持てそうだった。
「ありゃあ、空母ですかね?」
第一次調査隊に任命されたX号重機搭乗員シェーファー・フレーリッヒ、シュロス・ザーレックの両名はその外見を写真に収めていた。甲板は全通甲板になっており、全長も250メートルを超えていた。
「いやあ、どうだんべなあ。バウをよく見てみな。でかいハッチがあるんべ。こりょあ、ばかでかい上陸用舟艇とみたほうがよかんべ」
若いシェーファーは陽気に構え注意深く観察することを怠っていたが、老練の兵士シュロスは見るべき所を把握していた。
「しかもハッチが少し開いてるんべ。あそこから内部に入れるんだろうさ。それから喫水線下に傷がねえ。この船はまだ十分使えそうだんべ。ありゃ、やべえもん見つけちまった。ありゃあヘブライ文字みてえだんなあ」
「艦首の汚れみたいな奴ですか?ヘブライ語ってユダヤ人の言葉っしょ。ナチ党の奴らに見られたら面倒くさいすね」
シェーファーは本当に面倒くさそうに答えた。
「見なかったことにすんべえ」
ナチス党幹部の態度に辟易していたシュロスも敢えてこの事には触れないことにした。だがフィルムにはきちんと収めている。これを報告書と共に上官に渡せば後の判断は上官の責任になる。ヘブライ文字が刻まれていることに気付くか見落とすか、それは上官の能力次第だ。二人の知ったところではない。
食料と燃料の残りを考えれば、急いで難破船を使用できる状態にしなければならない。そのためには先ずどこか壊れていてどんな修理が必要なのか、そもそもこの船が稼働するのかどうかを調べなければならない。船外のチェックとともに船内の調査も必要になる。その役割を申し出たのはナチ党の党員で基地副司令官のペーター・テルゲスだった。だが本音のところは本国の敗戦後、存在するかどうかも分からないナチス党に対して良い顔をするためと、寒い外で待機するよりも船内に入った方がいくらかは暖かいだろうという打算によるものであった。もちろん他の兵達はペーターの内心をハナから見抜いていた。だが「何があるかも分からない船内に入るなんて火中の栗を拾うようなもんだ。格好つけたがる奴にやらせておいて、俺たちは高みの見物と決めこもうや。ナチ野郎が死んじまえばそれはそれですっきりするしな」
などとシュロスたちは考えていた。
ペーターはIII号重機に乗り込むと艦首のハッチから内部に侵入する事を試みた。腹部のウィンチにつながるワイヤーに小型船舶用の碇をつけてハッチの隙間へと投げ込む。上手く掛かればウィンチでワイヤーを巻き上げて重機そのものを上昇させられる。上手くいった。上昇するIII号重機の中から部下のIV号、V号重機が自分を護衛している姿が確認できる。それは実に気分の良いものだった。ただでさえ強力な重機に搭乗しているのに加えて数両の重機が自分の命を守るためだけにここに集まっている。丘陵の上にはV号重機隊が睨みをきかせ、船直下にはナチ親衛隊の駆るIV号が待機している。ペーターは満足げに腕を組んでその様子を眺めていた。
ハッチところまで上昇するとペーターはハッチの隙間に腕をねじ込んで強引にこれを開けようとした。最初こそギシギシと音を立てていたが、暫くするとハッチはすんなりと開き始めた。それは元々手動でも開くように設計されているかのようだった。ペーターはやや戸惑ったが、あまり深くは考えずそのまま船内へと入って行った。数分後、今度は開いたハッチから巨大なスロープが降りてきた。
「今スロープを降ろした。IV号重機隊は前へ。V号重機隊はそのままその場でを続けろ」
ペーターからの無線が届く。稼働時間を稼ぐためエンジンを切って寒さに凍えていたシェーファーは即座にペーターの本音を見抜いた。
「あの野郎、手柄を全部自分たちの仲間で独り占めする気っすね」
ペーターは船内に進入するとハッチの脇に重機サイズのハンドルを発見した。それを回転させると床下に収納されていたスロープが滑るようにせり出してきた。だが、なぜ全高5mの重機が操作しやすい場所に、これまた重機サイズのハンドルが設置されているのか、その理由は解らない。降ろしたスロープから部下のW号重機3両がすぐに登ってきた。ペーターは2両の重機を自分の前に先行させると、残る1両を自分の背後に位置させた。完璧に自分を護衛させる布陣を引いたのだ。腹部のライトを点灯させると、4両の重機は標準装備の37ミリ砲を構えた。船内の気温は異様な程高かった。寒さをみじんも感じない。船内を進み始めて数メートル。突然警告音が鳴り響いた。その音は丘陵の上で待機していたV号重機隊にも伝わっていた。シュロスは間髪入れずV号のエンジンに火を入れた。周りの僚機も同様の対応をとっている。だが実戦経験のないシェーファーは何が起きたのか分からないまま、暫くぼんやりとしていた。
「おい、若いの。ぼうっとしとらんで銃を構えろや。何か起きるぞ」
「おやっさん、起きるって一体何が起きるんすか?」
「わからんが、何かは何かだ。ともかく何が起きても対処できるようにしとけや」
そして、その何かは起きてしまった。


船内に侵入したペーターの目前で突然IV号重機が銃撃を受けた。だがそれは最も厚い胸部装甲に着弾したため致命的な損傷にはならなかった。意識が飛んでいたのか、ペーターは一瞬何が起きたか分からなくなっていた。だがすぐさま意識を取り戻すと、反射的に撤退の指示を出していた。即座に身を翻して走り出すペーター。その後ろでは二両のIV号重機が反撃しつつ後退している。ペーターの後ろに位置していたもう一両のIV号は逃げ出したペーターに押しのけられて転倒してしまった。その間にもペーターはスロープを駆け下りて今にも地面に飛び降りようとしている。それを見たX号重機隊は反射的に手持ちの銃を構え直した。
最後の重機がようやくスロープにさしかかったとき、炎を引く巨大な矢が突然IV号の背中を突き刺した。船内からの思わぬ反撃を目撃して呆気にとられるシュロスたち。その目の前で矢の突き刺さったIV号は一瞬にして炎に包まれて爆発、散花した。
「ありゃ、憤進弾だんべか?」
シュロスは思わず叫んた。敵の姿は未だ見えない。だが今の攻撃だけでその性能はおおよそ推察できる。シュロスはすぐ基地に連絡すると、大声で援軍を要請した。もっと強力な武器が要る。大火力が必要だ。
連絡を受けた基地からは数分の後に、マーダー自走砲とクーゲルブリッツ隊が出撃して行った。

EP4.V号重機 後編

ペーター達を攻撃した敵が船外に出て来ることはなかった。
「厄介だな。これじゃあ船内に入って詳しく調べる事もできやしねえ」
シュロスがつぶやく。シェーファーは撃発レバーから指を外して、ふうとため息をついた。戦場にしばしの静寂が訪れた。 ペーターは既に逃げ出していた。常に安全な後方から指揮を取って来た彼にとって、直接銃火に晒されるのはこれが初めての経験だった。恐ろしかった。それはもう腹の底からわき上がる恐怖しかなかった。錯乱したペーターは部下の事など顧みず一目散に逃げ出してしまったのだ。
そんな情けない上官をシェーファー達はあざ笑った。その一方でシュロスは敵の攻略法を考えていた。船内に潜む敵をどうやって外にあぶり出すか。そこが思案のしどころだった。
シュロスの連絡を受けた南極基地からは、マーダー自走砲とクーゲルブリッツの混成部隊が出撃していた。雪煙を上げて疾走する戦車隊。その後をさらに大きな雪煙を上げてX号人型重機隊が追って行く。ド派手な雪煙と化した一群は戦場を目指して疾走した。
ペーターに見捨てられる形になった二両のW号重機はそのままスロープの下で待機していた。銃撃を受けた一両には小さな傷が付いていたが、撃たれたのが装甲の厚い胸部であったため、辛うじて機能停止には至ってなかった。シュロスはそんな二両におもむろに無線で呼びかけた。
「おい、そこ邪魔だ。どいてくれや」
W号を操縦していたのは自分より階級が上の士官であったが、シュロスは敢えてそれを無視した。親衛隊のW号が退くと、代わりに二両のX号重機に両腕を抱えられたペーターのV号重機が現れた。V号の脚を流用して作られたX号の腕は、そのパワーに任せて軽々とペーターの車両を船内に放り投げた。スロープを吸い込まれるように滑り上がって行くペーターに向かって、シュロスは 「突入のご覚悟お見事です。大尉はドイツ軍人の誇りであります」
と心にもないことを無線でがなった。それは単なる嫌味で言っただけなのだが、同時に『敵船突入は大尉の意志』と思わせるジェスチャーでもあった。
奥へと吸い込まれて行くV号に合わせて、船内の照明が点灯し始める。するとその先に巨大な人型のシルエットが浮かび上がった。
「巨人兵器!」
シュロスが叫ぶと無線からペーターの悲鳴が聞こえてきた。巨人兵器の爪がペーターのV号を引き裂いたのだ。V号から吹き出したガソリンが返り血となって巨人兵器に振りかかる。シェーファーはこの惨劇に思わず腰を抜かしてしまった。実戦を経験したことのないシェーファーにとって、それはあまりにも衝撃的な光景だった。さすがのシュロスもゆっくりと後退を始める。ペーターの犠牲はこの際仕方がないが、このまま奴を船外におびき出せば、味方の集中砲火で倒せるかも知れない。
「おら、ついてこいや、外にはまだ餌があるで」
シュロスはそう独りごちつつも、巨人からは決して目を離さない。
「シェーファー、射撃準備。奴の頭を狙え!」
呆然としていたシェーファーはシュロスの呼びかけでようやく我に帰った。すぐさま照準機をのぞき込むと、すぐさまシュロスの号令が響いた。
「フォイエル!」
短い連射で放たれた弾丸が巨人の頭に着弾する。しかし威力が足りなかった。振り向いた巨人はシュロス達に飛びかからんと、グッとその身を身構えた。すぐさまバックにギヤを入れるとシュロスは目一杯アクセルを踏み込んだ。シュロスの乗るV号が急速に後退する。僚機もそれに倣った。
丁度その頃、船を見下ろす丘陵の上に南極基地を発進したV号重機隊が到着した。88o砲、パンツアーファスト、ラケッテンパンター、いずれも人型重機最大の破壊力を誇る携行兵器を持った人型重機隊が応援に駆けつけたのだ。同時に到着したクーゲルブリッツとマーダー自走砲も射撃準備を始めている。
親衛隊のW号重機は相変わらず船の周りでおろおろしていた。その脇をぬってシュロスと僚機のX号重機が全速力で丘陵を登って行く。先程の巨人兵器もシュロス達を追って船外へと飛び出して来た。慌てる親衛隊のW号をよそに、巨人兵器はそのまま丘を登り始めた。その姿は走ると言うよりもまるで飛んでいるかの様だった。あっという間に追いつかれそうになるシュロス達。だが一瞬だけ早くX号重機が丘の頂部へとたどり着いた。シュロス達は道を空けるように車両をスライドさせると、その先には先程到着したX号重機隊とマーダー自走砲の一郡が待ち受けていた。
「フォイエル!」
一斉に解き放たれる大火力。炎と化した徹甲弾の束はそのまま巨人兵器の正面装甲を貫いた。
「勝った…」
しかしこれで終わるはずがなかった。根拠があるわけではない。だがシュロスは何となくそんな予感を感じていた。
「噂に聞いた光学兵器は打ってこなかったな。弾切れだったんだべか」
シュロスの予感はすぐに的中した。轟音と共に激しい炎を引いた二本の矢が突然船内から飛び出してきたのだ。それはゆるい曲線を描くと、あっという間に親衛隊のW号重機に突き刺さった。胸部装甲をまっぷたつに切断されたW号は、二両とも瞬く間に爆発、炎上してしまった。
「来たな!シェーファー、ラケッテンパンターを使うんべえ。パンツアーファストもウエポンラックに装備!長槍(ランサー)も忘れるな」
そう叫ぶとシュロス達はX号重機隊が基地から持って来たウエポンコンテナの所へ向かった。
武装をひと通り装備すると、先程よりもガタイの大きな巨人が船内から姿を現した。
全体のイメージは撃破した巨人と変わらなかったが、今度の奴は四足で歩いている。巨大な狼を思わせるその背中には憤進砲の様なものが取り付けられていた。
「憤進弾とは厄介な!」
と叫びつつもシュロスは即座に冷徹な計算をした。
「砲門の数が8つ。W号に当たった2発を引くと敵の残弾は6だ。味方はV号重機6両にマーダーが二両。敵弾全てが当たってもまだ2両は残る。おまけにこちらにはクーゲルブリッツ隊も控えている。何とかなるな」
問題はどうやって奴をこちらにおびき出すかだ。囮にできるペーターは死んでしまってもういない。となれば、なるべく散開して敵の攻撃を分散させるしかない。
「マーダーとクーゲルブリッツは援護射撃。X号重機隊は各個に射撃しながら間合いを詰めて最後は長槍でぶっさしてやれ!」 180°に散開した重機隊が一斉に攻撃を開始する。微妙にタイミングをずらしながら、狙いをつけられないよう右に左に時には速度に緩急をつけてジリジリと間合いを詰めていく。しかし6両程度の攻撃でひるむような相手ではなかった。あっという間に味方の二両が憤進弾の餌食になる。しかしそれで油断したのか、敵の動きが一瞬緩慢になった。雪に脚を取られたのだろうか。その隙をシュロスは逃さなかった。シェーファーに命令が下る。
「ラケッテンパンター発射!」
人型重機サイズまで拡大されたラケッテンパンターの破壊力は37o砲の比ではない。しかし発射された弾頭はわずかに敵を逸れてしまった。初速の遅いラケッテンパンターでは動きの速い敵巨人になかなか命中弾を与えられない。巨人は跳躍と回転を繰り返しながらX号重機隊の攻撃を軽やかに躱し続ける。そうこうする内にまたしても一両の味方が撃破された。
「大尉、自分が囮になります。後ろからついて来て下さい」
シュロスはその意味を即座に理解した。
「すまねえ、生きて帰ったら二杯でも三杯でもおごってやっからよ」
シュロスは先行する僚機の背後にピタリとつけた。一糸乱れぬ動きで二両の重機は一気に敵との距離を詰める。その間にも先行するX号が37ミリ砲を連射して敵を牽制し続ける。
「シェファーよ、今度こそ外すんじゃねえぞ、外したら三食抜きだかんな」
経験の浅いシェーファーが緊張しすぎないようシュロスはユーモアを交えて叱咤する。
「犬じゃねえっすよ、俺は」
シーファーもおどけて返すが、その声に張りはない。
「いいか、無理に頭を狙うな、狙いは前足の付け根だ。爆撃機をやる時と一緒だ。前足を翼に見立てて、その付け根を狙うんだ。攻撃を躱すとき奴は一瞬だけ跳ねるから、その時がチャンスだんべ。跳ねた頂点で動きが止まる。その瞬間を狙って打ち込んでやれ」
次の瞬間シュロスのX号はわずかにジャンプすると、先行する僚機の頭二つ分ほど浮かび上がった。
「フォイエル!」
合図とともにシェーファーの放った徹甲弾が巨人の胸を貫いた。撃破!
「大尉、たっぷりおごってもらいやすよ!」
先行した僚機から無線が届く。撃破に興奮してか、その声は心なしか上ずっていた。
だが勝利の快感もそこまでだった。残る三両のX号重機に突然憤進弾が命中したのだ。先程撃破したのはただの囮、こちらと同じく敵も囮を使っていたのだ。残るはシュロス達のX号重機1両のみ。
「逃げるぞ。そろそろ潮時だんべ」
そう言うとシュロスは下りて来た斜面に向き返って、X号を全速力で走らせた。マーダーとクーゲルブリッツが援護射撃をしてくれている。頂上手前でアクセルを踏み込むと、シュロスはX号を軽くジャンプさせて、脚部を高速走行モードに変形させた。
「シーファー、長槍を構えろ」
いつもとは違う低い声に、シーファーは次が本当に最後の突撃になる事を悟った。
88o砲(アハトアハト)の砲身に長槍を取り付けるとシーファーはそれを両手で構えた。
「丘の頂上に奴が見えたら全速力で突進する。タイミングが勝負だ。アハトアハトで威嚇しながら懐に飛び込んだら、最期は長槍でぶっ刺してやれ」
「でもおやっさん、敵が撃ってきたらどうするんです?奴の火力は相当なもんすよ」
「噴進弾くらい幾らでも撃たせてやれ。全部俺が躱してやっから。いいか、お前はどんな態勢になっても長槍をぶっさせるよう準備しとけや」
落ち着き払ったシュロスの声にシーファーは少し安心した。だが当のシュロスにこれと言った作戦がある訳ではなかった。ただ、高速走行モードになったX号重機の運動性にはある程度信頼を置いていたので、ひょっとしたらと言う気持ちがない訳ではなかった。だが、あれこれ考えている時間はない。思った通り、すぐさま噴進弾が飛んできた。シュロスはアクセルを踏み込むと6輪駆動のスパイクタイヤを激しく空転させた。誘導式の噴進弾がシュロス達の後ろをかすめて行く。間一髪だった。だが安心するのはまだ早い。躱したはずの噴進弾が大きな弧を描いて再びシュロス達の方へ戻ってきたのだ。上半身を回転させるとシーファーはこちらに向かってくる噴進弾に狙いを定めた。だが遅かった。激しい衝撃がシーファーを襲う。噴進弾がX号の胸部装甲に直撃したのだ。幸いW号より鋭角な被弾傾始を持つ胸部装甲のおかげで直撃弾は跳弾となってはるか後方へと飛び去ってしまった。
「シーファー!生きてるか?」
伝声管にシュロスのがなり声が響く。直撃の衝撃でシュロスは一瞬意識を失っていた。
「まだ寝るには早いべ。こっからが勝負だぞ、ケツの穴に力をこめろ!」
朦朧とするシーファーはそれでも必死でモニターを覗き込んだ。その先に見えたのは、先程の直撃でこちらを撃破したと勘違いした四本足巨人の姿だった。ゆっくりと姿を現わす巨人兵器をみてシュロスは突然雄叫びを上げた。
「大ドイツ帝国、万歳!」
逆流する排気とモーターの焼ける臭いが操縦席に充満する。シーファーは目をつぶったままレバーぐっと握りしめた。雪上とは思えない猛烈なダッシュで真っ直ぐと巨人兵器に向かって行くX号重機(ツェンタオア)。次の瞬間激しい衝撃と共に必殺の長槍が巨人の頭部を貫いた。だが終わりではなかった。突き刺された巨人は後ろ足で立ち上がると前足に内蔵された光学兵器をシュロス達の方に向けたのだ。一瞬の閃光とともにX号の左腕が吹き飛ぶ!だが、シュロスはこの時を狙っていた。
「シーファー、腹だ、奴の腹を撃て!」
残った右腕でパンツァーファウストを掴むとシーファーはそのままそれを巨人の腹に突き刺した。柔らかい腹部を突き破る鋼鉄の杭。次の瞬間高熱のジェットが巨人の体内を焼き焦がした。崩れ落ちる巨人兵器。覆いかぶさるように倒れ込む巨人を避けてシュロスはX号を素早く後退させた。
「これで終わりだんべか?」
「おやっさん、禿げてる割には今の戦い、最高に格好良かったっすよ」
仲間の死も気にせず暢気な事を言えるのは若さ故の特権か、一方でシュロスは今後の事に思いをはせた。
「船に進入したら他にも何かあるんじゃねえんか?」
シュロスは昨日偵察した時に見た艦首に書かれたヘブライ語の事を思い出した。それはおそらくこの船の名前。我々よりも前にこの船を見つけた人々が書いたのか、それともこの船を建造した人々が書いたのか不明ではあったが、この船の存在する意味を極めて正確に捉えていた。人類にとって、99の絶望とたった一つの希望を詰め込んだ箱を意味する、「パンドラの箱」。そう記されていた。